Las olas del mar: ¿cómo se forman?

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Las olas del mar son un fenómeno natural que a la mayoría nos fascina presenciar, pues es muy relajante poder escuchar cómo las olas chocan contra alguna superficie rocosa o cómo se acercan hasta la costa cuando el viento golpea la superficie del agua.

Las olas, además de regalarnos grandes paisajes y vistas muy auténticas, sirven para la realización de múltiples actividades, como  surf, windsurf, body board, kite, entre otros, por lo que resulta muy interesante saber cómo se forman las olas del mar y qué tipos de olas pueden crearse según el fenómeno que las origine.

¿Cómo se crean las olas del mar?

Llamamos olas del mar al movimiento ondulatorio que adopta el mar, desplazando el agua en determinada dirección debido a que el viento causa fricción al tocar la superficie acuática. Aunque decimos que es un fenómeno natural, más bien es un fenómeno físico compuesto por dos movimientos, uno de oscilación y otro de propagación. Además, siempre nos referimos a las olas como ‘olas del mar‘, pero también pueden producirse olas en un lago o río.

Las olas varían en tamaño y velocidad según la intensidad del viento, por lo que es común observar que cuando el viento es más fuerte se forman olas más grandes; claro, hay que tener en cuenta que no sólo la velocidad del viento influirá en el tamaño de las olas, sino también la dirección de éste y la cantidad de tiempo que el viento roza la superficie acuática.

Tipos de olas

Olas de viento

Las olas de viento son las olas originadas por el viento cuando este toca la superficie del mar; al principio, se forman pequeñas ondulaciones, pero después éstas se harán más altas. Las primeras, suelen llamarse olas capilares, mientras que las segundas se llaman olas de gravedad. Una vez que se han formado las olas, éstas se detendrán sólo hasta alcanzar la costa y chocar contra alguna barrera, o hasta tocar la playa.

Además, las olas de viento pueden ser de dos tipos: olas jóvenes u olas lejanas. Las jóvenes son producto del viento local que golpea la superficie del agua, por lo que es común observar que hay como una espuma blanca en ellas; mientras que las olas lejanas son creadas por vientos lejanos que, debido a su gran intensidad, forman olas que pueden viajar muy lejos y golpear con mucha fuerza.

Por otra parte, están esas pequeñas y leves oscilaciones que se notan en todo el mar; bueno, tales oscilaciones se llaman olas oscilatorias y son producidas debido a los cambios en el nivel del mar. Debes notarlas siempre que miras las aguas, aparentemente, tranquilas del mar.

Olas de tsunami

Las olas de tsunami o maremoto son producidas por los movimientos sísmicos o terremotos que ocurren en el fondo del mar. Este tipo de ola puede ser muy destructiva cuando no se hunden en el mar y avanzan hacia la costa muy rápidamente, con furia y fuerza, golpeando todo a su paso.

Por lo general, las olas de tsunami sobrepasan los 20 metros de altura y, se dice, que existe un periodo de 30 minutos entre dos olas; es decir, que la primera ola golpea la costa y se espera que la próxima llegue media hora después.

Han ocurrido muchos tsunamis en las últimas décadas, pero sin duda alguna uno que ha pasado a la historia es el famoso tsunami de Japón en 2011, el cual cobró la vida de unas 16 mil personas. Este terremoto tuvo una magnitud de 9.2 y originó olas de más de 37 metros de altura. Luego del terremoto, se originó el tsunami y una erupción volcánica.

Olas por corrientes marinas

Las olas por corrientes marinas son son masas de agua que fluyen en una dirección constante; pueden ser cálidas o frías y se originan gracias a la rotación terrestre, vientos dominantes y variaciones de las temperaturas.

Las corrientes marinas cálidas se originan entre los trópicos de Cáncer y Capricornio, es decir, en lo que ha sido llamado zona intertropical. Un ejemplo de ella es una corriente de agua cálida que sale desde el Golfo de México hacia el Océano Atlántico Norte; conocida como Corriente del Golfo.

Las corrientes marinas frías, como la Corriente de Perú por ejemplo, son producto de aguas profundas que ascienden hacia la superficie en las zonas subtropicales e intertropicales. Llevan una dirección de este a oeste.

Olas por mareas

El Sol y la Luna cumplen funciones indispensables en las mareas, pues ambos ejercen una fuerza de gravedad sobre la Tierra, lo que genera cambios en el nivel del mar; estos cambios se conocen como mareas.

Como el día tiene 24 horas, esto significa que la Tierra se alinea con la Luna cada 24 horas, generando así dos mares diarias (cada 12 horas). Estas dos mareas se denominan pleamar y bajamar.

Pleamar o marea alta es cuando se alcanza el máximo nivel del mar durante el ciclo mareal; y bajamar o marea baja es cuando ocurre lo contrario, es decir, se llega al mínimo nivel del mar.

Las mareas son muy distintas unas de otras; en algunos lugares pueden existir mareas bajas de apenas un metro, mientras que otros pudieran registrarse, al mismo tiempo, una marea alta de unos 10 metros.

Por ejemplo, en la comuna francesa de Saint – Malo se dice que existen las mareas más grandes de toda Europa, alcanzo unos 13 o hasta 15 metros durante la marea alta. En la Bahía de Fundy (Canadá) también se registran grandes mareas que han llegado a medir hasta 19 metros.

Cuando el Sol y la Luna se alinean a la Tierra, una vez cada mes, se producen las llamadas ‘mareas vivas‘, las mareas más altas que hay. Las mareas vivas también son conocidas como sizigias y se originan sólo durante la luna nueva y la luna llena.

¿Sabías que..?

  • En el Mar Mediterráneo se dice que no hay mareas, pues por ser un mar cerrado no tiene una influencia mareal (proveniente del Atlántico) que sea lo suficientemente intensa como para que éstas se originen.
  • Las corrientes marinas y las mareas ayudan a transportar sedimentos, los cuales son los constituyentes principales de las rocas sedimentarias; en este tipo de rocas es donde se almacenan los fósiles e hidrocarburos.
  • Los cambios en el nivel del mar influyen en la configuración del paisaje; por ejemplo, los flysch, como el famoso Flysch de Zumaia, son producto del trabajo erosivo y depositacional de las olas.   
  • Las olas del mar juegan un papel importante como agente erosivo, mediante el cual pueden dar origen a estructuras geológicas como los arcos naturales, una especie de arco o puente natural de roca que suele crearse junto a un acantilado.
  • Los deportes más comunes que se practican sobre olas son: el surf, wake board, paddle surf, kite, windsurf y long surf.
  • En Nazaré, una ciudad al norte de Lisboa, la capital de Portugal, se logró surfear la la más alta del mundo, hasta los momentos, con 35 metros de alto.
  • Algunos lugares ideales para surfear son: Mundaka (País Vasco, España), Teahupoo (Tahití), Uluwatu (Bali), Melbourne (Australia) y Ohau (Hawai).

Nota final

Las olas del mar se crean como un proceso natural que involucra principios físicos que se relacionan con el viento y cómo este afecta el medio acuático; además, el Sol y la Luna también juegan un papel primordial en la formación de las mareas y las corrientes marinas, ambas importantes para definir diversos fenómenos meteorológicos y geológicos que ayudan a mantener la Tierra en equilibrio.

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