Revolución Hotmail: El [Primer] Rey de la Mensajería Instantanea

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Es común que en estos días para realizar cualquier trámite soliciten tu dirección de correo electrónico y mucho más común que puedas acceder a él desde cualquier lugar del mundo, siendo una herramienta de comunicación fundamental que está al alcance de cualquier persona que disponga de conexión a Internet. Pero esto no siempre ha sido así, aunque ahora nos parezca una locura, y ¿cómo nació la mensajería instantánea?

El primer servicio de mensajería instantánea fue Hotmail, contando en la actualidad con más de 400 millones de usuarios. Su aparición fue el primer contacto que tuvieron los usuarios con el ahora llamado e-mail.

Creación del Hotmail: Los inicios de la mensajería

En 1995 dos brillantes ingenieros en computación, Jack Smith y Sabeer Bhatia, trabajadores de Apple Computer empezaron a pensar en la posibilidad de crear una manera de comunicarse sin que esta información fuera revisada por otros trabajadores de esta misma compañía, ya que en sus cabezas rondaba la idea de desarrollar proyectos personales para su posterior venta, lo cual si era sabido por sus jefes podía ser motivo de despido.

Después de unos pocos meses de arduo trabajo y de su renuncia a Apple Computer, Smith y Bhatia plantearon un proyecto que consistía en un sistema de correo simple, sencillo y gratuito basado en un navegador web, idea que para esa época creó un poco de duda e incertidumbre por ser considerado prácticamente imposible.

Con un coste de 300.000 dólares y la negativa de 19 compañías a funcionar como patrocinantes, para Smith y Bhatia la idea de llevar a cabo su sistema se veía cuesta arriba, hasta que un inversionista llamado Draper Fisher Jurvetson accedió a apoyar esta idea revolucionaria a cambio de un modesto 15% de la empresa.

 

Cuando estos ingenieros en computación estaban a punto de culminar el proyecto se quedaron sin dinero y apareció ante ellos un segundo inversionista, Doug Carlisle, el cual les ofreció 100.000 dólares más pero ante la posibilidad de perder el control de la compañía por la cual habían trabajado tanto, los ingenieros decidieron pedir un préstamo en el banco y así pudieron terminar con éxito el servicio HoTMaiL.

El 4 de julio de 1996 fue la fecha elegida para el lanzamiento debido a que es el día de la independencia de los Estados Unidos y lo que se quería con HoTMaiL era simbolizar la libertad de Red frente a las corporaciones. En tan solo unos pocos meses el concepto de correo electrónico creado por estos compañeros de postgrado en la Universidad de Stanford, revolucionó el mercado.

La curiosa escritura con mayúsculas no es coincidencia, esto es debido a que los creadores quisieron incluir  ingeniosamente las letras “HTML” ya que este es el lenguaje utilizado para crear páginas web.

¿Cómo pasó una compañía sin recursos a 6 millones de usuarios? Bhatia tuvo la maravillosa idea de añadir al final de cada correo enviado una firma donde se anexaba el link para crearse una cuenta de Hotmail. ¿Ingenioso? Muchísimo, cada usuario le hacía publicidad a la compañía con el simple hecho de usarlo y así no era necesario invertir en anuncios publicitarios ni mucho menos.

No solo crearon una compañía millonaria sino también una de las estrategias de marketing más utilizadas a nivel mundial, lo que ahora conocemos como marketing viral y no olvidemos que esto fue por allá en 1996. Sin duda, estos jóvenes estaban adelantados en el tiempo.

 

Curiosidades: Hotmail ahora pertenece a Microsoft

En 1997, cuando Hotmail contaba con 6 millones de usuarios registrados fue vendido a Microsoft por la suma de 400 millones de dólares, lo cual representó innovaciones y muchos cambios con relación a la imagen y funcionamiento de este sistema, por lo cual, el Hotmail que manejamos hoy en día dista mucho del concepto original.

El primer paso que hizo Bill Gates después de adquirir la compañía fue rebautizar el servicio como MSN Hotmail y  puso a todos sus ingenieros a trabajar con el fin de añadirle nuevas funciones al servicio básico. Es así como nace en 1999 MSN Messenger y conservando la estrategia de marketing viral atrajo a millones de usuarios (30 millones para ser exactos) y es que ¿quién no recuerda haber utilizado el Messenger en algún momento de su vida? Sin duda los “zumbidos” tienen un lugar especial en nuestro corazón.

Una de las innovaciones más significativas y que conllevó al mayor éxito de la compañía fue su traducción, y es que al estar disponible en 36 idiomas se convirtió en una de las plataformas más poderosas del mundo, teniendo por mucho tiempo la exclusividad de la mensajería instantánea.

Con el pasar del tiempo se cambió completamente el nombre original de la empresa pasando de ser Hotmail a llamarse Outlook y su diseño está orientado más que todo hacia una vertiente minimalista. Pero este último cambio no ha sido por la venta del servicio si no por el exponencial aumento de la competencia (mayormente representado por Gmail), esto refleja la gran capacidad que tiene Microsoft de adaptarse a las exigencias de los usuarios y es admirable ver cómo ha mantenido funcionando y vigente un sistema operativo creado hace más de 20 años.

A pesar de los cambios que sufrió la plataforma original creada por Smith y Bhatia es importantísimo recalcar que el funcionamiento básico sigue siendo prácticamente el mismo ya que los ajustes realizados por Microsoft fueron menores y no afectaron directamente el funcionamiento del servicio. Estos jóvenes no solo crearon desde cero un servicio de mensajería instantánea que revolucionó el mundo como lo conocíamos también fueron los fundadores del marketing viral que muchas compañías siguen empleando en nuestros días.

Es importante destacar que aunque Hotmail (ahora Outlook) dejara de funcionar siempre será recordado por el cambio trascendental que significó para la comunicación a través de Internet, es y seguirá siendo el Primer Rey de la Mensajería instantánea. Esperamos que tenga muchos años más de vigencia, que siga dando de qué hablar y que Microsoft nos sorprenda con la próxima actualización.

¿Qué sucedió con los creadores de Hotmail? Ambos siguieron trabajando en el desarrollo de diversos programas de comunicación a través de Internet, buscando replicar el éxito obtenido con Hotmail pero sin cumplir ese objetivo hasta ahora. No han vuelto a trabajar juntos, aunque tal vez ese sea el secreto del éxito…

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