¿Qué es el Sol y qué función cumple?

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El Sol es la estrella más grande del Sistema Solar y sin ella no tendríamos calor ni sería posible la vida en la Tierra. Nuestro planeta gira alrededor del Sol, y éste influyó de manera directa en la configuración de la Tierra tal como la conocemos, así que vamos a explicarte qué es el Sol y cómo funciona.

¿Qué es el Sol?

El Sol es una estrella muy grande en forma de esfera de plasma (similar al gas) que se originó hace unos 4600 millones de años, a partir de una nebulosa que empezó a contraerse lentamente producto de fuerzas gravitacionales. Este nebulosa, sufrió un impacto que hizo que su forma cambiara y se convirtiera en un disco plano cargado de materiales y con mucho calor interno.

Luego, ocurrió una descomposición molecular y de partículas atómicas que ayudaría a que la inestabilidad existente en este sistema solar primitivo se equilibrara y pusiera fin al calentamientos gravitatorio que estaba llevándose a cabo en el universo.

Todas esas partículas se fueron agrupando en masas o cuerpos que más adelante darían lugar a los planetas, y como los elementos eran muy variados, aquellos de procedencia metálica dieron origen a los meteoritos.

Debido a ciertos procesos de fusión que ocurren en el Sol, este puede emitir energía electromagnética, con la cual le es posible mantener la vida en la Tierra y darnos el calor necesario para vivir.

Si el Sol se alejara apenas un kilómetro de nuestro planeta, nos congelaríamos rápidamente; y si se acercara un kilómetro más, nos quemaríamos casi de forma inmediata, así que su función y posición son primordiales para garantizar la supervivencia humana. Esa es su principal función.

¿Cómo funciona el Sol?

Durante los procesos gravitacionales, de impacto y descomposición molecular que ocurrieron durante la formación del Sol, muchos elementos provenientes del polvo cósmico y de estrellas muertas participaron, y así el protosol o sol en formación empezó a tomar forma conteniendo dentro de él  parte de estos materiales y grandes cantidades de hidrógeno y helio (producidos durante el Big Bang).

Con el hidrógeno transformado en helio debido a los procesos de fusión en el núcleo, se generan cantidades astronómicas de energía o calor, la cual será transportada mediante fotones hacia la parte más superior  del Sol.

Este calor que emigra lentamente hacia su superficie, logra hacerlo gracias a la actividad convectiva que ocurre en el Sol, calor que podrá ser emitido hacia nuestro planeta y el Sistema Solar, en general. Este proceso es conocido como efecto de dínamo y es el que genera el campo electromagnético solar.

Por cierto, el Sol logra convertir el hidrógeno en helio al alcanzar una temperatura de unos 14 millones de °C. Este proceso de fusión nuclear es normal en el Sol, pero el día en que ya no pueda llevarlo a cabo o se le termine el combustible, entonces el Sol estallará y morirá.

Características del Sol

El Sol posee un diámetro de 1.394.400 km y se encuentra a una distancia de la Tierra de 150 millones de kilómetros (lo que equivale a una unidad astronómica). La mayor parte de su composición es de gases, como el hidrógeno (73,46%) y helio (24,85%), pero también contiene oxígeno, carbono, hierro, neón, nitrógeno, silicio, magnesio y azufre.

El Sol es muchísimo más grande que la Tierra y se dice que representa un poco más del 99% de la masa total del Sistema Solar.

Se han observado manchas solares y cavidades en la superficie del Sol, las cuales posiblemente se deban a la presencia de vapores o gases de menor luminosidad en el astro rey.

Lo que sí es seguro, es que estas manchas cambian de posición y han llamado la atención desde épocas antiguas, y fue una de las curiosidades que más inquietaba a Galileo Galilei, quien decidió fabricar un telescopio para poder admirar el universo y descubrir sus secretos.

El Sol no posee una temperatura constante en todas sus capas o partes; se dice que su superficie hierve a unos 5500 °C y que en el núcleo se deben registrar temperaturas de hasta 15.5 millones de °C. Se estima que en esas cavidades o protuberancias, las temperaturas sean menores, de hasta unos 4500 °C.

El Sol es el cuerpo celeste más brillante que hay. Una de sus características más importantes, aparte de ser la mayor fuente de calor que exista, es que ejercer una fuerza gravitatoria sobre los planetas, haciéndolos girar alrededor de él.

La luz del Sol tarda unos 8 minutos en llegar a nuestro planeta y viaja a unos 300 000 km/s.

Partes del Sol

El Sol, al igual que la Tierra, está dividido en partes o capas, así que veremos cuáles son:

  • Núcleo: es la parte más interna del Sol, y es el lugar donde se crea la energía o el calor que este emite hacia la superficie. Es el corazón del astro rey donde la fusión nuclear ocurre.
  • Zona radiactiva: es la zona desde donde los fotones empiezan su viaje hacia la superficie para transportar la energía fabricada en el núcleo. Estas partículas pueden tardar hasta unos 100 mil años en lograr su objetivo y llegar a la superficie.
  • Zona convectiva: es la zona donde se llevan a cabo los procesos de convección (similares a los que ocurren en el manto terrestre); es decir, el gas caliente circula y va en dirección a la superficie, donde la temperatura del Sol es menor; una vez allí, se enfría, emite calor y luz, y desciende de nuevo. Es como una olla de agua hirviendo, cuyas burbujas circulan hacia la superficie de olla donde la temperatura es menor pero nunca se detiene, sino sigue circulando hasta que decidas retirar la olla del fuego.
  • Fotósfera: la capa exterior del Sol (la más baja de la atmósfera).
  • Cromósfera y corona: dos capas (en el mismo orden) que están por encima de la fotósfera; no son visibles, pero logran verse durante los eclipses solares. En la corona del Sol es donde suelen aparecer las típicas protuberancias.

Luz solar

No toda la luz que emite el Sol llega a la Tierra, sino que gran parte de esta es atenuada por la atmósfera terrestre. Se dice que en la zona más superior de nuestra atmósfera, los rayos del sol están distribuidos en un 50% de luz infrarroja, 40% de luz visible y un 10% de luz ultravioleta. Además, la atmósfera también logra filtrar los rayos UV hasta en un 70%.

Vale la pena decir que los rayos solares son necesarios para los seres humanos, pero una prolongada exposición a ellos, sin protección, puede ocasionar graves problemas en la piel, cáncer de piel y muchas otras enfermedades.

Acá podrás aprender un poco sobre el protector solar: ¿Cómo se hace el protector solar?

Importancia del Sol

El Sol juega un papel fundamental en los procesos biológicos de todos los seres vivos; el Sol es la única fuente natural de calor y nos ayuda a tener buena salud, pues sintetiza la vitamina D del cuerpo, regula las funciones sanguíneas, fortalece el sistema inmunológico y provee los alimentos, pues sin él, ni plantas ni animales podrían existir.

El calor del Sol es fundamental para mantenernos a una temperatura adecuada, pues gracias a la labor de la atmósfera terrestre cuando los rayos solares se acercan, se logra obtener una temperatura perfecta para todos los ecosistemas de la Tierra.

Claramente, el papel del Sol es primordial para la fotosíntesis, pues la clorofila absorbe los rayos solares para conseguir llevar a cabo este proceso vital para las plantas.

 

Curiosidades sobre el Sol

  • Existen eclipses de luna y eclipses de sol; los eclipses de sol ocurren cuando la luna se ubica entre el Sol y la Tierra, y puede tapar por completo el sol, o sólo una parte de él. Los eclipses de sol pueden ser totales (los cuales no duran más de 8 minutos) o anulares, cuando la luna tapa sólo el centro del sol, y parece que ella es un punto negro en medio de un gran círculo de luz.
  • Las tormentas solares ocurren cada 11 años, cuando el Sol entra en un periodo llamado ‘actividad máxima solar’.
  • Las tormentas solares causan problemas en algunos lugares, como por ejemplo, interrumpen las redes eléctricas, deshabilitan los satélites, impiden el correcto funcionamiento de los sistemas de navegación y de las telecomunicaciones.
  • Se cree que el Sol tenga combustible para vivir por unos 5 mil años más
  • Cuando se acabe el hidrógeno del Sol, ya no podrá llevarse a cabo la fusión nuclear, por lo que el sol irá creciendo y podría convertirse en una estrella gigante roja; algunos científicos afirman que esta estrella puede absorber nuestro planeta y hacer que se extinga toda vida en ella. Otros, dicen que el Sol podría explotar por no soportar su peso. El caso es que cuando se agote el hidrógeno, el Sol dejará de ser el sol tal como lo conocemos, y nuestro Sistema Solar no tendrá cómo seguir en marcha.
  • Se dice que el matemático y astrónomo griego, Aristarco de Samos, fue el primero en  estimar cuál es la distancia del Sol a la Tierra. Aunque no lo logró, por mucho, Aristarco sería pionero en este estudio que por muchos años le rompió la cabeza a los hombres más brillantes de la época. No sería hasta que Giovanni Cassini, basado en los estudios de Kepler y en sus propios estudios de Marte, lograra aproximarse un poco a la distancia real; su distancia medida sólo estaba equivoca en un 7%.

  • El calendario solar, el calendario más utilizado a nivel mundial, está basado en el movimiento de nuestro planeta alrededor del astro rey.
  • El viento solar sopla a unos 450 km/s
  • El sol era considerado una deidad entre los romanos
  • Para los griegos, su nombre era Helius
  • Para los sumerios, se llamaba Shamash, en su mitología
  • El Manhattanhenge o solisticio de Manhattan es un fenómeno que ocurre en New York cuando dos veces por año el sol se alinea a la perfección con las calles de Manhattan.
  • El Sol es unas 109 veces más ancho que nuestro planeta
  • Muchos microbios no soportan la luz del sol, pues esta es un arma enemiga para ellos, ya que funge como desinfectante natural.

El Sol es un astro muy tan importante como el oxígeno para el ser humano; sin el uno o el otro, no sería posible la vida en la Tierra.

Al igual que la Luna, esta estrella sigue despertando mucha curiosidad por saber más acerca de cómo es exactamente su funcionamiento y qué sucederá cuando su combustible se acabe. Con el paso de los años, han habido cambios con respecto a la posición científica sobre la vida y muerte del Sol.

¿Será que se convertirá en una estrella gigante roja? ¿Explotará el Sol por no poder contener su peso? ¿Si es una gigante roja, luego vivirá errante como una estrella blanca enana? Quisiéramos poder responder con total seguridad al respecto, pero me temo que hasta ahora, seguiremos cruzando los dedos porque en verdad el Sol tenga combustible para los próximos 5 mil años y que siga desarrollando sus funciones sin alteración.

 

Nota final

El Sol es uno de los elementos del universo más perfectamente creados; su posición, diámetro, composición y partes actúan en conjunto para garantizar la vida de todos los seres vivos de nuestro planeta. Es importante entender su dinámica y funcionamiento para poder valorar el rol fundamental que éste juega en nuestras vidas.

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