El Mamífero más grande del planeta… Las Ballenas

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Desde hace mucho tiempo se ha querido conocer sobre todas las especies que habitan en el mar. La ballena o balénidos es uno de los majestuosos animales que habita en los mares, se caracteriza por su enorme tamaño y gran peso, lo que la convierte en el mayor animal que habita el planeta Tierra.

Es una de las especies que forma parte del numeroso grupo de los cetáceos, y en la actualidad forma parte de los animales en peligro de extinción debido a la cacería. En YumyumPanda.com te hablaremos sobre este misterioso pero fascinante animal, las ballenas, sus características, donde encontrarlas, como se alimentan, como se reproducen, y los diferentes tipos de ballenas que existen. Al terminar este artículo sabrás todo lo que necesitas y más.

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1.     Características de la ballena

Sin duda existen un montón de características fascinantes de las ballenas a tener en cuenta, que te pueden sorprender así como el comportamiento de estos asombrosos mamíferos.

Como los demás mamíferos marinos (delfines, focas, lobos marinos, morsas, entre otros) las ballenas no son peces, aunque se han adaptado perfectamente a la vida en el mar.

La respiración de las ballenas puede durar hasta 50 minutos, tiempo en el cual pueden lograr sumergirse a una profundidad hasta de 1000 metros o más, dependiendo de la especie puede variar el tiempo que tardan  en salir nuevamente a la superficie a tomar aire, esto se da a través de un orificio llamado espiráculo.

Respecto a la anatomía de las ballenas cuentan con un cráneo que ocupa casi un tercio de su longitud. Poseen dos grandes aletas dorsales que les permite mantener el equilibrio mientras se mueven.

Estos mamíferos duermen con solo una mitad del cerebro a la vez con el fin de asegurarse de realizar las funciones básicas, como respirar, gracias a esto obtienen el descanso que necesitan.

Su cuerpo está provisto con una gruesa capa de grasa que los protege de las frías aguas polares así como de las más templadas. La lengua de una ballena adulta pesa 2,7 toneladas, con la boca totalmente abierta puede contener hasta 90 toneladas de comida y agua. Su corazón pesa alrededor de 600kg.

1.1     Peso de la ballena

Dentro de los animales más pesados del mundo se encuentra la ballena, ¿el medio acuático influye? La respuesta es un , porque es precisamente lo que influye directamente en su peso, y es que de acuerdo al tipo de ballena varia su peso, pudiendo algunas llegar hasta 180 toneladas, sin embargo existen otros ejemplares más pequeños que pueden llegar a pesar 50 toneladas.

A pesar de su descomunal peso sus movimientos son elegantes y ligeros, llegando a nadar a un aproximado de 40km por hora. Hacen grandes migraciones desde los mares fríos, donde se alimentan.

1.2     ¿Pero cuánto puede medir la ballena?

Al igual que por su peso, también es conocida por ser la más grande del mundo. Al existir diferentes especies su tamaño varia , pueden llegar a medir de 15 a 17 metros, inclusive la especie más grande conocida, la ballena azul, puede llegar a medir más de 30 metros de largo, para que tengas una idea de lo que hablamos imagina 10 automóviles uno detrás del otro.

Su majestuoso tamaño  hace que poder ver a esta especie en su habitad natural  sea una de las mejores experiencias de vida.

1.3     ¿Cuánto vive una ballena?

Un dato sorprendente es que, las ballenas tienen esperanza de vida similar a la del ser humano, es decir, algunas ballenas pueden llegar a vivir unos increíbles 85 años de edad, pero naturalmente el ciclo de vida de éstas especies cambia en función del tipo de ballena, por ejemplo:

  • La ballena gris, vive entre 30 y 60 años.
  • La ballena minke, vive de 40 a 50 años.
  • Las ballenas jorobadas, viven aproximadamente 40 años.
  • Los cachalotes, viven unos 75 años.
  • La ballena azul, vive más de 80 años.
  • Las ballenas de aletas, tienen una esperanza de vida de 85 años.

Por supuesto existen sus excepciones y están cifras pueden variar, un claro ejemplo de esto fue en el año 2007 cuando un grupo de científicos logro sacar un fragmento de bomba encontrado en una ballena anciana herida, que databa del año 1889, este ejemplar vivo tenía como 120 años.

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2.     ¿De qué se alimentan las ballenas?

Exceptuando a un grupo de ballenas denominados Cachalote, los cuales poseen dientes puntiagudos muy largos de unos 20 centímetros cuyo alimento favorito son los calamares gigantes, el resto del grupo no poseen dientes en su lugar presentan numerosas y largas laminas corneas denominadas barbas, cuya principal función es la filtración y obtención del alimento.

Las ballenas se alimentan de un organismo marino llamado Plancton, los cuales son diminutos, no mayor que el de un fósforo, para consumirlos y alimentarse, las ballenas nadan con la boca abierta, gracias a las barbas logran filtrar el plancton del agua con la ayuda de la lengua comprimiéndose contra el paladar, para luego ser empujado y digerido.

Otro alimento consumido es el Krill, este grupo de ballenas corcovadas pese a su gran tamaño consumen exclusivamente estos minúsculos crustáceos llamados Krill, los cuales se encuentran cerca de la superficie flotando incansablemente formando grandes bandadas.

Tan grandes son las bandadas que ocupan más de un kilómetro y medio de longitud conteniendo millones de estos minúsculos crustáceos. En una sola comida una ballena adulta puede consumir varias toneladas de krill en su estómago debido a su gran capacidad de filtración.

Las ballenas son animales sumamente inteligentes pueden mantenerse gran cantidad del tiempo con la boca abierta, filtrando grandes cantidades de organismos para alimentarse.

Existen tres maneras utilizadas por las ballenas para obtener aliento:

  1. Embestida: este método consiste en abrir la boca lo más que pueda y se abalanza sobre las bandas de plancton o krill que flotan en densas nubes por el mar.
  2. Coletazo: el segundo método, consiste en utilizar su poderosa cola mediante movimientos sincronizados logrando dirigir el krill hacia el interior de su boca.
  3. Red de burbujas: aunque suene extraño o difícil de creer, este método es uno de los más fascinantes de la naturaleza. Las ballenas descienden y nadan por debajo de la nube de krill flotante y se dirigen de manera muy lenta y sigilosa, dando vueltas y vueltas , nadando en espiral de modo que estos movimientos circulares vayan haciéndose más pequeños a medida que se van acercando a la superficie, produciéndose pequeñas burbujas y forman una “red” que acorrala al krill en su interior, dándole la oportunidad perfecta a las ballenas de abrir sus bocas y mediante rápidos movimientos impulsarse al centro de la red de burbujas, logrando un gran banquete.

 Esta maravillosa técnica la realizan las ballenas durante dieciocho horas al día durante siete u ocho meses al año. Estas ballenas de hasta 40 toneladas se encuentran en las aguas frías del norte, donde el krill es abundante.

En la temporada de invierno, migran hacia el sur, desplazándose majestuosamente miles de kilómetros hasta que lleguen a aguas cálidas perfectas para tener sus crías. Viajan a través del mar hacia el Océano Pacifico en grandes grupos alrededor de 400 ejemplares cada año hasta llegar a las islas tropicales de Hawai, donde se reúnen, desde el mes de noviembre hasta marzo periodo en el cual no se alimentan.

3. Tipos de ballenas

Existen una gran variedad de estos increíbles animales considerados los gigantes del mar, cada una de ellas con características que las diferencian, a continuación te traemos las mas importantes y conocidas:

  • Ballena beluga
  • Ballena jorobada
  • Ballena azul
  • Ballena piloto
  • Ballena franca
  • Ballena gris
  • Ballena narval
  • El Cachalote
  • Ballena boreal
  • Ballena minke
  • Ballena de Groenlandia

4.     Donde se encuentran las ballenas

Las ballenas viven durante siete u ochos meses en las frías  aguas polares donde se alimentan todo lo que puede hasta que llega el invierno, emigran hacia las cálidas aguas tropicales donde tendrán sus crías las cuales medirán alrededor de siete u ocho metros, consumen al día unos mil litros de leche materna,  necesitan cuidado constante, no se separan de sus madres.

Ningún animal tiene tanta libertad como las ballenas, pasan su vida viajando kilómetros y kilómetros en el mar, por lo general la mayoría de los animales se encuentran en un área determinada bajo una jerarquía, pero las ballenas disponen del océano entero, su único obstáculo al desplazarse por el gigante océano es la amenaza constante de los barcos balleneros.

5.     Como Respiran  las Ballenas

Al observar a una ballena en el mar lo más característico es el chorro de agua que brota de su nariz  (llamadas espiráculos), cada vez que toma una bocanada, el aire húmedo de sus pulmones sales expulsado a gran velocidad por sus orificios nasales (482 kilómetros por hora).

De esta manera una ballena adulta puede expulsar de sus pulmones el aire y aspirar aire fresco con mucha rapidez. Alrededor de 2 segundos le toma a una  ballena de tamaño promedio aspirar el aire que necesita.

Al ser mamíferos de sangre caliente, necesitan subir a la superficie cada cierto tiempo a respirar, por cada bocanada de aire pueden durar sumergidas unos 10 minutos incluso el mayor tiempo lo tiene la ballena azul al poder sumergirse 50 minutos

6.     Reproducción de las ballenas

El cortejo es uno de los eventos más característicos de la reproducción de los balénidos. El cortejo de la ballena es uno de los espectáculos más asombrosos de la naturaleza marina, se pueden observar a los gigantes ejemplares danzando en el mar, sus cuerpos saltan fuera del agua produciendo un estruendo al golpear la superficie del agua con las aletas y colas o se muestran muy frotando sus cuerpos.

Rozan sus cuerpos unas con otras para demostrar afecto, con pequeños y sutiles golpes van cortejándose, los sonidos que generan se escuchan a kilómetros a la redonda, demostrando la ternura de dos animales.

Al ser el animal más grande del mar, una de las dudas es ¿cuánto dura el embarazo de una ballena? Aclarando la duda, según las observaciones de biólogos marinos, el embarazo de la ballena dura 12 meses, durante este periodo el bebe crece tanto, que al nacer su peso será de unas 8 toneladas.

Desde la cabeza a la cola una ballena al nacer mide unos cinco metros unos diez veces más grande que un bebe humano, permanece al lado de la adre alrededor de un año, alcanzando una longitud de ocho metros. Durante este tiempo las madres defienden con su vida a sus crías, utilizan sus grandes aletas para cubrirlas si se sienten amenazadas, son amorosas, y tiernas.

Al terminar el periodo de apareamiento y reproducción las ballenas vuelen a su hogar en el norte, para recuperar el peso perdido, alimentándose de enormes cantidades de krill y placton. Las hebras preñadas son las primeras en regresar, seguidas por los adultos jóvenes y machos. Las madres con sus crías son las ultimas en volver debido a que las cálidas aguas son ideales para los pequeños, preparándolos para las frías aguas del norte, donde están las zonas de alimentación.

7.     Historia y Origen de las ballenas

Su historia se remonta miles de años atrás en el tiempo, después de años de evolución. En la tierra, la vida viene del mar, hace casi 350 millones, uno de los muchos será que habitaban la tierra se adentró al mar.

Luego de muchas adaptaciones, estos animales fueron evolucionando hasta convertirse en los ejemplares que conocemos en la actualidad habitando los mares siendo los más grandes.

8.     Sonidos de las ballenas

El sonido de las ballenas es melodioso y particularmente se puede disfrutar durante el periodo de apareamiento, cuando los machos pasan horas cantando sonoras canciones que se pueden escuchar a cientos de kilómetros a la redonda, mar adentro.

En la reproducción el cortejo permite escucharlas en su máxima expresión, jugando y disfrutando, descansando y dando a luz. Los sonidos que emiten las ballenas pueden ser profundos bramidos y tronidos o chirridos más agudos y chillones. Es un sonido único en el mundo, tan pronto gruñen, gorjean como mugen las ballenas corcovada se hacen sentir en todo el océano.

Tienen la capacidad de modular los sonidos, para crear armonías, incluso un macho adulto puede cantar sin interrupción durante más de media hora. Los sonidos emitidos son característicos para cada grupo de ballena con su propio estilo, cambiando a pasar de los años.

Es tan extraordinario los sonidos que generan las ballenas corcovadas, el talento musical es tan grande que se colocó una grabación de estas magnificas ballenas en la nave espacial Voyager, que ya ha pasado por el ultimo planeta del sistema solar, enviándose un mensaje para cualquier ser del exterior que pueda oírla y disfrutarla.

Según los estudios durante la temporada de alimentación las ballenas no emiten estos sonidos tan armoniosos, no es sino en la temporada de apareamiento que estos grandes animales nos muestran todo su talento, llamando a las hembras de todo el océano. Aunque pueden gruñir y silbar para llamarse entre ellas en cualquier época del año, el canto melodioso y las armonías solo se producen cuando crían.

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9.     Cacería de ballenas.

Durante mucho tiempo atrás la caza de las ballenas era una práctica peligrosa pues las ballenas eran atadas de cerca y se les arrojaban arpones lanzados a manos, en la actualidad la maquinaria y los instrumentos de caza han cambiado, mejorando las técnicas y volviendo una cacería incansable de ballenas, dejando al final un mar rojo.

En la caza de hoy los arpones, gruesos y provistos de una carga explosiva, son disparados desde largas distancias por un pequeño cañón instalado a bordo de los buques balleneros. La caza está conformada por varios barcos, cada uno con funciones diferentes, rastreo, embarque y recolección de las ballenas.

La principal causa de la matanza de ballenas en siglos pasados era la obtención de aceite, utilizado en la iluminación, lubricación de barbas  varillas de paraguas y para los corsés de las damas. Hoy el mercado que utiliza la grasa de la ballena es muy amplio desde alimentos, jabones, medicinas, barnices, perfumes, cremas para la piel y otros diversos productos.

La captura despiadada sin control de estos animales hizo que esta especie entrara en peligro de extinción, generando una alarma, la disminución significativa de las ballenas en los mares hizo que todas las asociaciones ambientalistas y protectoras de los animales, posaran su vista sobre los balleneros, buscando crear conciencia y respeto por los gigantes del océano.

10.Peligro de extinción de las ballenas.

A pesar de su descomunal tamaño, y de lo imponente de su presencia, las ballenas son animales nobles y bastantes sumisos, su mayor enemigo mortal: el ser humano, la codicia, ambición por dañar todo a alcanzado su máxima expresión. El hombre caza estos animales desde hace millones de años, con los avances tecnológicos sus métodos se han vuelto mucho más efectivos.

En el pasado se encontraban unos 100.000 ejemplares nadando por los océanos del mundo, pero fueron salvajemente atacadas, arponeadas y destrozada a tal punto que su número descendió bruscamente hasta llegar a tan solo unos centenares.

En vista de toda la caza desaforada de las ballenas, en el año 1996 se logra establecer un acuerdo mundial para acabar con la caza de esos magníficos animales, a pesar de esto la lucha con la caza ilegal se mantiene en pie, se ha logrado incrementar poco a poco el número de estos animales.

De las 15 especies de ballenas barbadas, al menos 5 se encuentran en peligro de extinción según datos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Hoy en día se cree que hay un total de 4000 ballenas corcovadas en libertad, algunas con cicatrices de batallas contra los arponeros, donde salieron ganadoras, venciendo a la muerte.

Tanto la caza comercial como la caza ilegal engloban gran parte del problema, sin embargo, en muchísimas ocasiones los cetáceos son capturados de manera incidental en redes de arrastre. Anualmente mueren unos 300.000 cetáceos debido a la captura incidental y 1000 ballenas barbadas mueren a causa de la caza comercial.

Los Cambios climáticos representan otro factor importante. Cuando la temperatura aumenta, los glaciares y capas de hielo se derriten, por lo cual aumenta el nivel del agua y se modifican considerablemente sus propiedades. Los cetáceos sufren a causa de la perdida de sus hábitats, interrumpiendo sus rutas migratorias y se están quedando sin alimento.

La reducción de manchas o parches de krill provoca problemas reproductivos ya que dicho crustáceo representa la principal fuente de alimento para un grupo de ballenas.

Los militares son también un problema, pues las constantes pruebas con los radares y sonares afectan gravemente a las ballenas en el agua.

Los distintos tipos de contaminación afectan de formas diversas a la vida marina. Las sustancias toxicas, procedentes, generalmente de vertidos de la industria química y de su uso agrícola, industrial o doméstico, llegan a los mares y océanos y a los animales a través de la alimentación.

La pesca excesiva de algunas especies también afecta la cadena alimenticia de las ballenas.

Estas son las especies de ballenas más amenazadas en la actualidad, que se encuentran en peligro de extinción:

Misticetos:

-Ballena Azul (Balaenoptera musculus)

Rorcual común (Balaenoptera physalus)

Ballena franca glacial (Eubalaena glacialis)

Ballena franca del Pacifico norte (Eubalaena japónica)

Rorcual norteño (Balaenoptera borealis)

El futuro de estos gigantes es incierto pero lo que sí es seguro es el amor y respeto que se mantiene por ellos. La lucha sigue en la actualidad para lograr que todos los países acepten regular la caza de estos animales.

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