¿Qué es un río? Conoce sus partes, tipos y características

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Un río es una corriente de agua que fluye a lo largo de muchos o pocos kilómetros; sea este muy largo y extenso, o muy caudaloso y sinuoso, es parte importante de nuestro relieve y constituye uno de los cuerpos de aguas más grandes que hay en el planeta, así que es necesario conocer más de él y aprender cuáles son sus principales características.

Los ríos constituyen uno de los agentes erosivos y de transporte y depósito de sedimentos más interesantes e indispensables que hay, por lo que juegan un papel primordial en el modelado del paisaje; a continuación te voy a contar qué es un río, cómo se forma, qué tipos de ríos existen y cuáles son sus partes.

¿Qué es un río?

Una corriente de agua que fluye sobre la superficie terrestre hasta alcanzar desembocar en otro cuerpo de agua, el mar, un lago o hasta perderse en el terreno debido a la filtración, se denomina río. Los ríos que desembocan en otro río se llaman afluentes.

Por lo general, la mayoría de las personas no saben cómo se origina un río, pues les cuesta explicar de dónde sale el agua que fluye por el caudal de río, pero debes saber que nuestro planeta está constituido principalmente por agua, al punto en que se sabe que hay más de 1360 millones de kilómetros cúbicos de agua depositada en océanos, casquetes polares, glaciares, lagos, mares y ríos.

Claro, un poco más del 97% del agua está contenida en los océanos, pero los ríos forman parte muy importante del ciclo hidrológico, del cual depende que exista un equilibrio para la Tierra y que contemos con el agua suficiente para vivir.

Algunos ríos o quebradas dependen directamente de las precipitaciones para poder tener agua en su cauce, por lo que se denominan drenajes intermitentes, mientras que otros cauces o ríos de mayor envergadura cuentan con grandes volúmenes de agua, pues reciben aportes de acuíferos o manantiales.

Partes de un río

Donde nace un río se llama cabecera o nacimiento, y el lugar donde desemboca se llama desembocadura o nivel base; pero estas no son las únicas partes de este tipo de corriente, así que vamos a conocerlas.

  • Curso superior: también conocida como región de cabecera. En esta zona el río posee un gran poder erosivo y sus aguas fluyen con gran torrencialidad; la pendiente es muy pronunciada, por lo que los paisajes escarpados lideran el relieve. El cauce del incipiente río es pequeño y está lleno de rocas. Las cascadas y saltos de agua son comunes en esta parte del río.
  • Curso medio: a medida de que la pendiente va disminuyendo, el río parece ser un poco más civilizado, literalmente, pues ya no arrastra rocas y materiales de forma desordenada sino que va perfeccionando su poder erosivo y los materiales fluyen ofreciendo menos resistencia al agua. El río ensancha su cauce en dirección horizontal, por lo que su valle se va agrandando. Hay menos torrencialidad y el río comienza a ser más sinuoso y formar meandros y curvas, pues su manera de esquivar algunos obstáculos que va encontrando en el trayecto y de depositar el material erosionado que transporta desde la cabecera.
  • Curso inferior: es la parte final del río, cuando ya va a desembocar, es una zona donde, por lo general, el río se ensancha más y el agua fluye con menos energía. La pendientes es muy suave y se divisan llanuras bien formadas, depósitos de materiales sedimentarios, erosión, entre diversas geoformas o ambientes de sedimentación. Dependiendo del río y del lugar donde desemboque, se forman deltas y estuarios. Acá podrás saber más acerca de cómo un río alcanza su nivel base: Desembocadura de un río: cómo es y cuáles son sus partes.

Tipos de ríos

Los ríos no son complejos de entender, pero sí se requiere de verlos desde diversas perspectivas para entender su comportamiento.

Vale la pena decir que dependiendo del tipo de material que transporte el río, su nivel de energía y la depositación consiguiente del material, se da lugar a diferentes ambientes sedimentarios, ambientes de vital importancia para entender los procesos geológicos que modelan el paisaje y que pueden llevar al descubrimiento de recursos naturales, como el petróleo o el gas.

Las partes o ambientes de sedimentación de un río es interesante para conocer cómo fue transportado y erosionado el sedimento, sobre todo cuando el río desemboca en el océano; pero no profundicemos en ello, pues es extenso y más complejo.

Dicho todo esto, se pueden clasificar los río según su morfología, la cual es la clasificación más utilizada porque se observa a simple vista. También, se pueden  clasificar según su periodo de actividad, según su edad o según el tipo de material que arrastre, entre otras.

 

Veamos:

  • Tipos de ríos según su morfología: rectilíneo, anastomosado, sinuoso, meandriforme.
  • Tipos de ríos según su actividad: perenne, transitorios, alóctonos
  • Tipos de ríos según el material que transporta: cohesivos, no cohesivos, bien graduado, mal graduado
  • Tipos de ríos según sus tramos: de alta montaña, de montaña, piemontino, intermedio, de planicie.

La clasificación más relevante y básica para poder conocer los tipos de ríos es su morfología, así que vamos a conocerla más a fondo.

Ríos rectilíneos

Son ríos que tienen un único canal principal; puede que tenga bifurcaciones, pero pocas, por lo que desde lejos se observan como un único canal. Debido a que son rectilíneos, posee un nivel de energía muy alto, pudiendo ser muy torrenciales y suelen transportar grandes masas de sedimentos y rocas de manera violenta.

Su habilidad erosiva es muy grande.

Ríos anastomasados

También llamados ríos trenzados; su principal característica es que posee numerosos canales de alta sinuosidad, y no uno sólo como en los ríos rectilíneos.

A medida que el río se topa con obstáculos, no los erosiona, sino que los evade, sumando así un nuevo canal a su cauce y depositando material entre la zona que queda libre entre las aguas del río y el nuevo canal.

Es decir, forma canales de depósitos separados por planicies de inundación del río. Estas planicies no son más que pequeñas islas que se observan en el lecho del río y que son rellenadas con sedimentos, como material de arena y grava, o arcillas.

Ríos meandriformes

Los ríos meandriformes son ríos sinuosos, o mejor dicho, muy sinuosos, que tienen forma de S a lo largo del cauce. Este tipo de S o de forma se llama meandro y no es más que el producto de corrientes que atraviesan llanuras de inundación.

Este tipo de río posee un nivel de energía variable, pudiendo ser muy alto en el lado externo del meandro, pues ahí hay mayor turbulencia y velocidad.

Al definir a los ríos meandriformes como ríos de llanuras de inundación, estamos asegurando que su cauce fluye a lo largo de un valle muy amplio, pero pueden existir río de este tipo que fluyan por valles estrecho, por lo que se denominan ríos meandriformes encajonados.

Este encajonamiento puede ser producto de que el río descendió su nivel base, teniendo que erosionar un poco su lecho para poder desembocar. O lo contrario, que el terreno por donde pasa el río se levantó. Como sea, el encajonamiento es producto de un cambio en el nivel base del río, o de sus condiciones.

Un ejemplo de este tipo de río es el río Orinoco, el cual recorre unos 2100 km y presenta numerosos meandros, abandonados y no, a lo largo de su cauce.

Conceptos importantes

Es muy importante que conozcas algunos conceptos relacionados con los ríos, así que veamos de qué te hablo:

  • Nivel base: es el nivel en el cual el río desemboca. Es la menor elevación en la cual la corriente profundiza su cauce.
  • Caudal: se mide en metros cúbicos, y no es más que la cantidad de agua que pasa por un determinado punto en una unidad de tiempo definida y particular. Los ríos pueden bajar o aumentar su caudal, lo que significa que lleva menos o más agua.
  • Llanura de inundación: parte plana del río que es inundable cuando éste presente épocas de crecida.
  • Valle del río: es una depresión o llanura de la superficie terrestre en cuyo fondo fluye un río. Es alargada e inclinada, y suele tener forma de V. Cuando es un valle glacial, tiene forma de U.
  • Cuenca: es un sistema de drenajes, el cual aporta agua al río o a la corriente principal. Una cuenca nunca está formada sólo por el río, sino que agrupa a todos los drenajes o afluentes que aportan agua a él.
  • Modelos o tipos de drenaje: como se dijo, cada drenaje no es más que un afluente o un pequeño río o quebrada que aporta agua al cauce principal o a la corriente principal, pues desemboca en ella, y por lo general son de poca envergadura y de trayecto corto, pero no son iguales en todos los casos, sino que se presentan de muchos tipos y dependiendo de su forma, se habla de que el río principal presenta un drenaje de tipo: dendrítico (el más sencillo y común, es semejante a las ramificaciones de un árbol), radial (típico de zonas volcánicas o domos), rectangular (en recodos rectos, cuando hay fallas cercas al área), enrejado (rectangular con afluentes paralelos). Existen muchos más, pero estos son los principales.

Los ríos se abastecen de las aguas de lluvia o de aguas provenientes del deshielo glacial; de este último escenario, no sólo se forman ríos, sino que también se forman lagunas, llamadas lagunas de origen glacial.

Cada cuenca de un río será única, y puede que tenga muchos afluentes o pocos, así como también existen casos donde el río es muy corto y se forma sólo por su cauce principal, alcanzando su desembocadura antes de conseguir afluentes en el camino, aunque esto no es muy común.

Las cuencas pueden abarcar pocos kilómetros, o muchos, como la cuenca del río Amazonas, la más grande del mundo con 7.5 millones de km².

Nota final

Los ríos representan una de las fuentes de agua más importantes en nuestro planeta; no sólo son indispensables en el ciclo hidrológico, sino que ayudan a modelar el paisaje, transportar y depositar sedimentos y modelar el paisaje. Un ejemplo de su gran poder erosivo es, por ejemplo, el Gran Cañón de Colorado.

Es importante que aprendamos a proteger los ríos evitando su contaminación, pues así aseguramos que haya agua limpia y fresca cerca de nosotros.

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